고립과 외로움... 공중보건 차원에서 접근해야?

황원희 기자 | eco@ecomedia.co.kr | 입력 2021-04-04 19:17:14
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[이미디어= 황원희 기자] 외로움은 단순한 감정이 아니다. 이는 정신건강, 심장질환과 관련이 있으며 심지어 죽음에 대한 위험을 증가시킬 수 있어 공중보건 문제를 초래할 수 있다. 미국과 전 세계에서 외로움이 증가하고 있는 가운데 사람들은 동반 로봇에서 소셜네트워크와 앱에 이르기까지 모든 것을 활용해 위기를 해결하고 있다. JAMA 정신과의 새로운 연구에 의하면 전화를 통한 의사소통이 해결책이 될 수 있다고 말한다. 

 

COVID-19 팬데믹은 친구, 직장 동료, 친밀한 사람들과 분리시켜 격리시키기 이전부터 전문가들은 외로움을 전염병(미국인 5명 중 3명)으로 간주하기 시작했다. 지난해 출판된 미국 국립 과학 공학 의학 아카데미(NASEM)의 연구는 사회적 고립과 외로움이 존재하는 건강 위험과 이를 해결하기 위한 제한적인 개입을 인정하고 있다.

 

보고서를 발간한 NASEM 위원회 위원이었던 브링검영 대학교 심리학 및 신경과학 줄리안 홀트런스타트 교수에 의하면 "개입의 종류와 이를 뒷받침할 수 있는 증거 수준, 증거의 엄격성 측면에서 많은 가변성이 있다"고 말한다. 사회적으로 고립된 성인을 위한 풀뿌리 기반 펜팔 프로그램과 같은 일부 잠재적 해결책은 바람직할 수 있지만, 연구진은 그밖에 다른 가능성을 염두에 두고 다른 실험을 진행 중에 있다. 연구진은 소셜네트워크서비스인 넥스트도어(Nextdoor)와 영국과 호주의 연구진과 공동으로 이웃에 작은 친절을 베풀면 외로움과 사회적으로 고립감을 느낄 가능성이 줄어든다는 연구를 실시했다.

 

현재 JAMA 정신건강의학과에서 발표한 새로운 연구에 의하면 공감하는 대화에 초점을 맞춘 전화통화 프로그램이 도움이 될 수 있다고 말한다. 4주 동안 이 실험은 27세에서 101세의 사람들이 외로움, 우울증, 불안 증세가 전반적으로 감소하는 것을 보았다고 밝혔다. 특히나 팬데믹과 같은 시기에 이같은 전화 통화는 공포와 불안의 감정을 해소하는 데 큰 도움이 된다고 한다. 예를 들어, 실험은 일주일에 두 번에서 다섯 번 사이의 전화를 받고자 하는 빈도와 하루 중 가장 통화하기 좋은 시간에 따라 각 개인의 프로그램을 맞춤화했다. 

 

연구원들은 또한 어떻게 하면 전화 통화를 더 공감할 수 있을지에 대해 고려했다. 이 연구의 공동 저자이자 텍사스주 오스틴에 있는 사우스웨스트 신학교의 리더십 및 행정학 부교수인 스티븐 톰린슨은 자신의 성공적인 영업 상담을 검토하는 경험을 바탕으로 발신자가 다른 사람과 연결되도록 개입하는 데 어떤 변수를 적용할 수 있는지를 알아냈다. 이러한 특성에는 열린 질문을 하고, 한 번에 한 점을 만들어 통화 수신자가 말할 수 있도록 하고, 대화의 "단서"를 추적하여 이해를 증명하는 것이 포함되었다. 연구원들은 스크립트를 작성하는 대신 17세에서 23세 사이의 16명의 발신자를 이러한 기법에 대해 훈련시키고 진행 중인 가정 개선 프로젝트와 같이 통화 수신자가 말하고 싶은 주제를 논의하도록 했다.

 

효과가 4주간의 연구 기간을 넘어 지속되는지 여부는 여전히 불분명하지만, 연구원들은 이 연구가 진행 중인 프로그램의 모델 역할을 하기를 바라고 있다. 만약 의료 시스템과 공공 의료 기관들이 공감 발신자들로 구성된 인력을 구축할 수 있다면 이는 외로움을 경감시키는 것 이상을 할 수 있을 것으로 보인다. 비슷한 프로그램은 우울증과 불안의 가벼운 증상과 중간 정도의 증상을 가진 사람들에게 도움을 줄 수 있고 당뇨나 심장병 같은 만성 질환에 대한 환자의 관리를 보완해 줄 수 있다.

 

일반인 통화자와 관련된 전화 기반 개입은 접근 가능하고 확장 가능하지만, 여전히 발신의 훈련이 필요하며 많은 업무도 따라와야 한다. 연구진에 따르면 외로움의 근원이 다르기 때문에 전화 외에 단체활동 참여 등 다양한 해결책이 필요할 수 있다고 지적한다.

 

COVID는 점차 증가하는 외로움과 고립감을 해결해야 할 필요성을 강조해 왔다. 예를 들어 일본은 최근 자살률이 높아지자 고독부 장관을 임명한 것을 최근 사례로 들 수 있다. 영국은 2018년에 비슷한 공식 입장을 만들었다. 

 

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